Island statistics


2001 census

At the time of the last census in 2001, there were 95 inhabited Scottish islands with a total population of 99,660. Ten years earlier, there were more than 100,000 people living on islands. Despite this overall decrease in island population, the number of inhabited islands has risen over the last decade – there were only 87 recorded as having permanent populations in the 1991 census.

The 2001 census results reveal that the most populated island in Scotland is the land mass of Lewis and Harris – with almost 20,000 residents. However, the Western Isles as a whole have suffered the worst rates of depopulation over the last decade – losing more than 3,000 people. Benbecula has suffered one of the worst rates of depopulation – a decrease of more than 30% since the last census.

The fastest growing island population over the last decade has been on Easdale – one of the Slate Islands in Argyll. Here, the population has increased from 41 in 1991 to 58 in 2001 – an increase of 41%. Another island experiencing a healthy rate of population growth has been Arran – where the population has increased by more than 600 over the last decade and now stands at over 5,000.

The majority of Scottish islanders are aged between 45 and 59 (almost 25%). The islands with the oldest populations are Lismore and Cumbrae. More than 45% of Lismore residents are aged over 60 and the figure for Cumbrae is over 40%.

Fair Isle and Vatersay boast the highest percentages of younger islanders. On Vatersay, 32% of the population is under the age of 16 and on Fair Isle the figure is almost 29%.

Depopulation is a real threat to many of Scotland’s island communities. Over the last 10 years, almost twice as many islands have lost populations as have gained.

Statistical analysis carried out by Eurostat – the European Commission’s statistical agency – has found that there is a critical population mass which determines the viability of population growth on islands. If this critical mass is reached, an island tends to experience an increasing population, a relatively large proportion of young people and good provision of public services. This critical population size is between 4,000 and 5,000 inhabitants. Any islands with populations below this level tend to experience net emigration, an ageing population and inadequate provision of facilities.

In 2001, only 6 Scottish islands had populations greater than this critical mass – Arran, Bute, Skye, Mainland Orkney, Mainland Shetland and Lewis & Harris.

Population: 2011 census

The number of people living on inhabited islands on 27 March 2011 was 103,702 which represents 2 per cent of the population of Scotland.

Four of the 93 islands with usual residents at the time of the 2011 Census had a population of 10,000 or more – Lewis and Harris (21,031), Mainland of Shetland (18,765), Mainland of Orkney (17,162) and Skye (10,008). Together they accounted nearly two-thirds (65 per cent) of the total population of the islands.

The population of inhabited islands rose by 4 per cent (3,963) between 2001 and 2011. Most of this increase was driven by increases in the populations of the four largest islands: Lewis and Harris (6 per cent increase), Mainland of Shetland (7 per cent increase), Mainland of Orkney (12 per cent increase) and Skye (8 per cent increase). The combined population of all islands outwith these four decreased by 3 per cent.

50 islands saw an increase in population between 2001 and 2011 (including 3 which had been zero in 2001), 43 islands saw a decrease over this period (including 7 which are believed to have been uninhabited in 2011) whilst 7 islands had no change in their recorded population.

There were 47,103 households on Scotland’s inhabited islands in 2011, an increase of 9 per cent (3,776) since 2001. The number of households in the four largest islands (who accounted for 63 per cent of all households on the islands) increased by 13 per cent compared with a combined increase of 2 per cent for all the other islands.

Comparison with overall population number in EU islands

The figures below were used in the compilation of this EU matrix population made by ESIN.

Click here to see more.

Population by islands

Island                             Local Authority Area       Population 2001

Arran                             N. Ayrshire                               5058

Auskerry                      Orkney                                      5

Baleshare                     Western Isles                       49

Barra                               Western Isles                       1078

Benbecula                     Western Isles                       1219

Bernera                          Western Isles                        233

Berneray                       Western Isles                        136

Bressay                            Shetland                                 384

Bruray                              Shetland                                  26

Burray                              Orkney                                     357

Bute                                 Argyll & Bute                          7149

Canna                             Highland                                    6

Coll                                   Argyll & Bute                         164

Colonsay                       Argyll & Bute                         108

Danna                             Argyll & Bute                           5

Davaar                            Argyll & Bute                           2

Easdale                           Argyll & Bute                            58

East Burra                     Shetland                                      66

Eday                                  Orkney                                        121

Egilsay                             Orkney                                        37

Eigg                                   Highland                                     67

Eilean Ban                      Highland                                     2

Eilean Donnan             Highland                                     1

Eriskay                             Western Isles                            133

Erraid                               Argyll & Bute                             8

EweIsland                      Highland                                      12

Fair Isle                            Shetland                                        69

Fetlar                                Shetland                                         86

Flodda                              Western Isles                              11

Flotta                                Orkney                                            81

Foula                                Shetland                                          31

Gairsay                             Orkney                                          3

Gigha                                Argyll & Bute                                110

Gometra                        Argyll & Bute                                5

Graemsay                     Orkney                                             21

Great Cumbrae           N. Ayrshire                                   1434

Grimsay A                       Western Isles                              19

Grimsay B                       Western Isles                               201

Housay                              Shetland                                         50

Hoy                                       Orkney                                           392

Iona                                      Argyll & Bute                               125

Islay                                     Argyll & Bute                                3457

Jura                                     Argyll & Bute                                  188

Kerrera                              Argyll & Bute                                  42

Lewis & Harris                Western Isles                                19918

Lismore                                 Argyll & Bute                                146

Luing                                      Argyll & Bute                                  212

Lunga                                     Argyll & Bute                                 7

Mainland Orkney             Orkney                                           15315

Mainland Shetland           Shetland                                        17550

Muck                                         Highland                                        30

Muckle Roe                            Shetland                                          104

Mull                                            Argyll & Bute                                 2667

North Ronaldsay                Orkney                                               70

North Uist                               Western Isles                                1271

Oronsay                                   Argyll & Bute                                    5

Papa Stour                               Shetland                                            25

Papa Stronsay                        Orkney                                              10

Papa Westray                        Orkney                                                65

Raasay                                        Highland                                            192

Rona                                            Highland                                            2

Rousay                                        Orkney                                              212

Rum                                               Highland                                          22

da                                                    Argyll & Bute                                 1

Sanday                                         Highland                                           6

Sanday                                         Orkney                                             478

Scalpay                                          Western Isles                              322

Scalpay                                         Highland                                          10

Seil                                                  Argyll & Bute                                  560

Shapinsay                                     Orkney                                             300

Shona                                               Highland                                         9

Shuna                                               Argyll & Bute                                1

Skye                                                   Highland                                        9232

Soay                                                    Highland                                         7

South Ronaldsay                          Orkney                                            854

South Uist                                        Western Isles                              1818

Stronsay                                            Orkney                                             343

Tanera More                                    Highland                                         5

Tiree                                                      Argyll & Bute                               770

Trondra                                                Shetland                                         133

Ulva                                                         Argyll & Bute                              16

Unst                                                         Shetland                                         720

Vaila                                                         Shetland                                         2

Vatersay                                                 Western Isles                              94

West Burra                                            Shetland                                       753

Westray                                                    Orkney                                         563

Whalsay                                                    Shetland                                      1034

Wyre                                                           Orkney                                          18

Yell                                                               Shetland                                        957

TOTALS:                                                                                                                99623
For more information about island population statistics, visit Scotland’s Census Results OnLine